太阳系边缘发现新天体 它会帮人们找到第九行星吗?

发布时间: 2018-10-04 来源: 好奇心日报 栏目: 科技新闻 点击:

狭长的运行轨道显示新发现的矮行星可能受到一颗未知大型天体的重力作用。

来源:好奇心日报 作者:蔡一能

2006 年,天文学家将冥王星从太阳系“九大行星”中除名。人们逐渐习惯了“八大行星”的说法,但天文学家一直没有放弃寻找真正的第九行星——或者叫 “X 行星”的努力。现在,他们可能接近了这个目标。

10 月 2 日,国际天文联合会(International Astronomical Union)小行星中心宣布,天文学家在太阳系边缘发现了矮行星 2015 TG387。矮行星是体积介于行星与小行星之间的天体,它无法清空所在轨道上的其他天体。新发现的矮行星直径只有 300 公里左右,差不多是美国马萨诸塞州的宽度。

由于体积矮小,且在万圣节左右出没,科学家给 2015 TG387 取了一个绰号:“小妖精”(The Goblin)。

天文学家感兴趣的是,“小妖精”的运行轨道长得不可思议。它的近日点距离太阳大约 80 个天文单位,超过冥王星到太阳距离的 2 倍;而它的远日点达到了 2300 个天文单位,是冥王星到太阳距离的 80 倍远。狭长的轨道使得“小妖精”的公转周期长达 40000 年。

这种极端的轨道就像是被人为拉长了一样。木星、海王星这些大行星看上去都鞭长莫及,大部分计算机模型显示,“小妖精”应该是受制于一颗遥远天体的重力,使之远离和太阳更近的行星。那颗尚未发现的星星至少是个大家伙,甚至可能就是人们在寻找的第九行星(或者 X 行星,Planet X)。

  2015 TG387 和太阳系其他行星的相对位置。图片:Roberto Molar Candanosa and Scott Sheppard, courtesy of Carnegie Institution for Science

  2015 TG387 和太阳系其他行星的相对位置。图片:Roberto Molar Candanosa and Scott Sheppard, courtesy of Carnegie Institution for Science

在 2015 TG387 之前,人们已经发现了另外两颗遥远的矮行星——塞德娜(Sedna)和 2012 VP113。他们都远离太阳系任何已知的庞大重力源,被认为同样受到未知天体的重力作用。2015 TG387 是其中遥远的一颗,它的轨道和塞德娜、2012 VP113 似乎在某个区域汇聚在一起,科学家猜测有可能是同一颗大型天体在指挥他们的运行。

“我们认为太阳系边缘可能有上千颗类似 2015 TG387 的小型天体,但距离让他们很难被人们观测到。”“小妖精”的发现者之一、夏威夷大学的 David Tholen 表示。这意味着,通常被认为寒冷、黑暗的太阳系边缘地带可能是一个奇特天体的宝库。

“我们只揭开了冰山一角。”团队另一名成员、卡内基科学研究会的 Scott Sheppard 说。

2015 TG387 的观测经历了数年时间。天文学家最早在 2015 年 10 月通过安装在夏威夷的日本昴星团望远镜(Subaru 8-meter telescope)发现了它,这种望远镜的特长是获取太阳系边缘的深度图像,搜寻未知天体。借助它的数据,天文学家得以用其他天文望远镜更精确地测定“小妖精”的轨道,进而追踪潜在的第九行星。

本文标题: 太阳系边缘发现新天体 它会帮人们找到第九行星吗?
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